Pour la première fois, la phase finale est organisée par un pays africain.

Avec 205 pays participants aux qualifications, la Coupe du Monde détient le record de la compétition mettant aux prises le plus de pays.

La Slovaquie et la Serbie décrochent leur première Coupe du Monde sous ce nom.

Malgré sa victoire sur la France, l’Afrique du Sud, éliminée, devient le premier pays hôte à ne pas sortir de la phase de groupe.

Pour la troisième fois en quatre participations, le Nigeria se retrouve dans le groupe de l’Argentine.

L’Angleterre retrouve les USA pour la première fois depuis 1950. Mais les anglais ne parviennent pas à prendre leur revanche. Accrochés par les américains, ils terminent deuxième du groupe.

Lors d’Allemagne – Australie, Lucas Podolski manque un penalty. C’est la première fois depuis le tir au but de Stielike face à la France en 1982.

Pour la première fois, le Cameroun perd ses trois matchs de groupe.

Battue par la Slovaquie lors de la dernière journée après avoir été accrochée par le Paraguay et la Nouvelle-Zélande, l’Italie, tenante du titre, est éliminée dès le premier tour. Cela ne lui était plus arrivé depuis 1974.

L’Espagne devient le premier champion du monde à perdre son match d’ouverture.

Le match Allemagne – Angleterre est marqué par le but fantôme de Franck Lampard. Alors que le ballon a nettement franchi la ligne, le but n’est pas validé.

La rencontre Argentine – Mexique est émaillée d’un incident original. Alors que Tevez, pourtant hors-jeu, ouvre le score pour l’Argentine, le ralenti du but est diffusé dans le stade. L’ensemble des spectateurs et des joueurs ont donc vu le hors-jeu de Tevez.

Uruguay – Ghana reste probablement le plus grand match de l’édition par son scénario. Opposé à un ancien champion du monde, le Ghana, dernier survivant africain, peut devenir le premier à atteindre une demi-finale mondiale. Alors que le match est serré et que l’on se dirige vers les tirs au but, Luis Suarez, de la main, sauve sur sa ligne un but tout fait pour le Ghana. Suarez expulsé, Gyan se voit donné l’occasion d’envoyer le Ghana en demi-finale, mais son penalty heurte la barre. L’Uruguay se qualifiera aux tirs au but.

14 cartons jaunes sont distribués en finale : un record.

 La finale oppose l’Espagne et les Pays-Bas : c’est la première fois que ces deux nations s’affrontent en Coupe du Monde. L’Espagne, qui devient le champion du monde le moins prolifique de l’histoire, est le premier européen à remporter une Coupe du Monde hors d’Europe.