Pour la première fois, la Coupe du Monde se déroule en Asie. Autre première et fait unique : elle est organisée par deux pays.

Au moment de l’attribution de l’organisation de la Coupe du Monde à la Corée du Sud et au Japon, le Japon n’avait pas encore participé à une Coupe du Monde. Il se qualifiera pour l’édition de 1998, ne rejoignant ainsi pas le club composé de l’Italie et du Qatar.

199 pays participent aux qualifications. Pour la dernière fois, le champion sortant est qualifié d’office. La Slovénie, l’Equateur, le Sénégal et la Chine participent à leur première Coupe du Monde.

La Corée du Sud devient le premier asiatique à se qualifier pour 5 Coupes du Monde consécutives.

Claudio Caniggia devient le premier joueur à recevoir un carton rouge alors qu’il était sur le banc.

Bora Milutinovic est le premier entraîneur à disputer 5 Coupes du Monde avec 5 pays différents.

Pour la dernière fois, le but en or est mis en place pour départager les deux équipes en prolongation.

La France devient le premier tenant du titre éliminé au premier tour sans avoir inscrit le moindre but.

Un penalty de Beckham, héros malheureux du duel de 98, et l’Angleterre s’impose face à l’Argentine pour la première fois depuis 1966. L’Argentine est éliminée au premier tour, une première depuis 40 ans.

Grâce à un but en or signé Henri Camara, le Sénégal devient la deuxième nation africaine à se qualifier pour un quart de finale mondial.

Italie – Corée du Sud et Espagne – Corée du Sud restent les matchs les plus controversés de la compétition. Entre l’expulsion sévère de Totti, le jeu particulièrement agressif des sud-coréens et finalement l’élimination italienne après le but en or d’Ahn, les transalpins crieront au scandale. En demi-finale, les espagnols se voient refuser deux buts.

En match pour la troisième place, Hakan Şükür devient le buteur le plus rapide de l’histoire en ouvrant le score à la 11e seconde.

Le Brésil remporte son 5e titre après avoir remporté tous ses matchs, égalant la performance de 1970. Cafu devient le premier joueur à avoir disputé 3 finales de Coupe du Monde.